西郷隆盛が星になった!?『西郷星』のウワサと星に名付けられた歴史上の人物たち
2018年7月23日 更新

西郷隆盛が星になった!?『西郷星』のウワサと星に名付けられた歴史上の人物たち

今年の7月31日は、火星が地球に最接近する日といわれています。午後9時頃、南東の低い空に赤く輝く星を見つけたら、それが火星です。この火星接近は明治10(1877)年にもあったようですが、当時「西郷星」と呼ばれ話題になりました。西郷星にまつわるエピソードとその理由、そしてもう一つの星「桐野星」とは?

ユカリノ編集部ユカリノ編集部

西郷が星になった?『西郷星』とは

「西南珍聞 俗称西郷星之図」(画・梅堂国政/明治10年)

「西南珍聞 俗称西郷星之図」(画・梅堂国政/明治10年)

明治10(1877)年9月24日、西南戦争において西郷隆盛は亡くなりました。賊軍になったとはいえ、庶民からの人気は絶大だった西郷。
人々は彼の死を悼みましたが、やがて、こんな噂が立つようになります。

「あの明るい星の赤い光の中に、陸軍大将の制服を着た西郷が見えた!」と・・・。

この明るい星こそが、地球に最接近していた火星だったのです。
しかし、当時の人々のほとんどはそれが火星だとは知りませんでした。
火星は最接近の日だけに見えるわけではなく、その前後のある程度の期間は明るく見えます。そのため、当時の最接近日は9月3日でしたが、西郷が没した9月24日以降も明るく輝いていたと考えられます。

この噂はどんどん広がり、やがて大騒ぎになりました。西郷星を題材にした錦絵も、飛ぶように売れたのだそうですよ。

作家・岡本綺堂も幼少時の記憶をもとに『西郷星』という作品を書いている

西郷星 (光文社時代小説文庫) | 岡本 綺堂

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明治十年、西南の役で西郷隆盛が没した後に、帝都の夜空に箒星がいく度も流れた。人々はこれを西郷星と呼び大騒動になったという―。著者の幼少時の記憶をもとに綴られたユーモア溢れる表題作をはじめ、稀代のストーリーテラーの才筆を存分に堪能できるヴァラエティ豊かな作品集。

桐野星もあった?

ところで、西郷星のそばには、少し控えめに黄色っぽく輝く星もありました。
実際は土星だったのですが、人々はそれを、西郷の最期を見届けた後に戦死した桐野利秋と重ね、「桐野星だ!」と言ったそうです。
桐野利秋

桐野利秋

旧名は中村半次郎。大河ドラマ「西郷どん」では大野拓朗さんが演じています。小松帯刀や西郷からの信頼も厚く、西郷と勝海舟との会談にも同席しました。
小説などでは「人斬り半次郎」と呼ばれる桐野ですが、その素顔は血を好む人物とは程遠かったようで、誰にでも快く接する人柄だったと言われています。
戊辰戦争で会津若松開城時に城の受け取り役となった彼は、会津藩士の心中を思いやり男泣きしたといいます。

明治維新後は陸軍少将となりますが、西郷の下野に伴って薩摩に帰郷し、西南戦争へと向かうことになったのでした。
西郷の側近とも言える桐野だからこそ、西郷星のそばに寄り添う星に例えられたのでしょうね。

鹿児島市立科学館では“西郷星”に関する特別企画を開催中

西郷星 スーパーマーズな夜~火星大接近騒動~ トレーラー 鹿児島市立科学館

鹿児島市立科学館では9月30日(日)まで、明治維新150周年記念番組として『西郷星 スーパーマーズな夜~火星大接近騒動~』が開催中。声の出演は西郷どんにも出演している桜庭ななみさんです。
※上映スケジュールはHPをご確認ください。

他にも歴史上の人物の名前がついた星がある?

 (22408)

坂本龍馬にちなみ、『龍馬(2835 Ryoma)』という名前の小惑星もある
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